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L'astronomie à l'Infini
 
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 Xena?

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Bobo*
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MessageSujet: Xena?   Dim 27 Nov - 13:21

Située au centre du Nuage de Oort, la ceinture de Kuiper, appelée aussi ceinture de Edgeworth-Kuiper et ceinture transneptunienne, est la région habitée par des petits mondes de roches et de glace appelés "Objets de Kuiper ou Kuiper Belt Objects (KBO) en anglais. Elle s'étend au-delà de Neptune à plus de 7 milliards de km et Pluton en serait la limite inférieure et peut-être un membre. Autrefois les astronomes pensaient y découvrir la 10e planète. L'idée de cette 10e planète viendrait du fait que la loi de Titius-Bode appliquée pour découvrir Pluton, semblait indiquer une planète au-delà. Ce sont les astronomes Kenneth Edgeworth (1880-1972) et Gérard P. Kuiper (1905-1973) qui émirent les premiers l'idée que la 10e planète pourrait être plutôt de multiples objets formant une ceinture. Elle serait similaire à la ceinture des astéroïdes, une région de débris rocheux entre Mars et Jupiter. Cependant, elle contiendrait 100 fois plus de matériaux que tous les astéroïdes réunis. Cet endroit contient des milliards d'objets allant de quelques kilomètres jusqu'à plus de 1 000 km de diamètre. Depuis 1992, plus de 1 000 objets furent répertoriés, dont 5 de plus de 1 000 km de diamètre. Pour mémoire, Cérès dans la ceinture des astéroïdes, a un diamètre de 986 km et tourne en 1 680 jours autour du Soleil.

Les astronomes ayant étudié sa structure, un mystère a été dévoilé. Comme la plupart des planètes du Système solaire, la ceinture de Kuiper a été formée à partir de petits objets que se sont accrétés lors de collisions. Pour que ce processus se soit produit dans les régions éloignées, au delà de Neptune, la ceinture de Kuiper devrait contenir plus de 10 fois la quantité de matière contenu par la Terre. Cependant, les observations de cette région prouvent qu'elle contient actuellement environ un dixième de la masse de la Terre, ou moins.

Une équipe d'astronomes composée de Mike Brown, professeur en astronomie planétaire (Caltech), Chad Trujillo (Gemini Observatory) et David Rabinowitz (université de Yale), surveilla systématiquement le Système solaire lointain en utilisant le Télescope Samuel Oschin de 1,2 m au Mont Palomar et découvrit, le 8 janvier 2005, un monde glacial plus grand et plus loin que Pluton, si loin que le Soleil y apparaît gros comme une tête d'épingle. Cet objet, s'il est classé comme planète, obligera à réviser les livres d'astronomie en y incluant une 10e planète et plus à l'avenir.

Baptisé 2003 UB313, il gravite en 560 années sur une orbite inclinée à 44° par rapport à l'écliptique (plan où circulent toutes les planètes du Système solaire jusqu'à Neptune). C'est à cause de cette inclinaison qu'il n'a pas été repéré plus tôt, personne n'ayant imaginé que des objets transneptuniens pouvaient se trouver à 45° de l'écliptique. Son parcours très elliptique le rapproche du Soleil (périhélie) au mieux à 36 UA pour s'en éloigner au maximum (aphélie) à 97 UA, sa distance actuelle. Pour mémoire, Pluton (diamètre estimé à 2 274 km) se trouve en moyenne à 39,5 UA sur une orbite inclinée à 17,5°avec une excentricité de 0,25. Aujourd'hui (octobre 2005) c'est l'objet connu le plus éloigné du Soleil. Sa température est estimée à 30°K (- 243°C). A une telle distance, ce doit être le corps le plus froid du Système solaire. Compte tenu de son albédo, son diamètre serait évalué à 3 550 km (la Lune 3476 km). Sa surface semble identique à celle de Pluton, dominée par le méthane.

Voila a quoi elle devrait ressembler :

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